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Solar Sailing Spacecraft entfaltet endlich seine Segel

Anonim

Für LightSail war das Segeln nicht ganz reibungslos, aber am Sonntag kamen die Schwierigkeiten zu einem glücklichen Ende.

Seit dem Start am 20. Mai haben technische Probleme den LightSail-Satelliten daran gehindert, seine einzige Aufgabe zu erfüllen: vier massive Mylar-Segel zu entfalten, die theoretisch Energie von der Sonne nutzen könnten, um das Raumschiff durch den Weltraum zu bringen. Der Satellit ist ein Prototyp, der als Konzeptnachweis für dieses Design von Raumfahrzeugen dienen soll.

Und schließlich, um 15.47 Uhr EDT-Sonntag, erwachte LightSail zum Leben und alle 344 Quadratmeter großen Segel öffneten sich zu den Weiten des Weltraums.

LightSail auf den Punkt gebracht

Wenn Sie die LightSail-Saga nicht verfolgt haben, ist ein wenig Nachholbedarf. Der Satellit ist ein bürgerfinanziertes Projekt, das von der Planetary Society angeführt wird, einer gemeinnützigen Organisation, die von Bill Nye, dem "Science Guy", geleitet wird. Vor Jahrzehnten hatte sich der Astronom Carl Sagan ein Raumfahrzeug vorgestellt, das sich ohne Treibstoff durch den Weltraum bewegen könnte LightSail ist die moderne Version seines Konzepts.

Das Antriebssystem von LightSail arbeitet nach ähnlichen Prinzipien wie ein Segelboot hier auf der Erde, aber anstelle von Windböen, die die Segel füllen, stoßen Strahlung und Photonen, die von der Sonne abgegeben werden, LightSail durch den Weltraum. Licht drückt das Segel kontinuierlich und das Raumfahrzeug erhöht seine Geschwindigkeit mit der Zeit.

Bei Erfolg könnte das Sonnensegelkonzept der Planetary Society die Kosten für die Weltraumfahrt drastisch senken, da zum Betreiben des Raumfahrzeugs kein Treibmittel benötigt wird.

Ein erfolgreicher erster Schritt

Die Planetary Society hatte bei dieser ersten Mission ein Ziel für den LightSail-Prototyp: die Segel zu entfalten. Die Ingenieure wollten beweisen, dass ein riesiges Segel, das dünner als ein menschliches Haar ist, im Weltall eingesetzt werden kann.

Obwohl das Konzept einfach ist, erwies es sich als schwieriger als erwartet. Einige Tage nach dem Start stellte LightSail die Kommunikation mit den auf der Erde befindlichen Flugsteuerungen aufgrund eines unerwarteten Softwareproblems ein, das seine Systeme überwältigte. Nach acht Tagen Stille riss ein tiefkosmischer Strahl, ein Stoß energiereicher Strahlung, LightSail aus seinem Schlaf. Vor ein paar Tagen hatte LightSail jedoch andere Probleme mit dem Einrasten seiner Sonnenkollektoren. Dies war ein Vorgang, der unabhängig vom Aussetzen des Segels war, und die Ingenieure erstellten rasch einen Neustart.

Offensichtlich funktionierte der zweite Neustart und das Segel öffnete sich.

Solarsegeln im Jahr 2016

Die diesjährige Mission war nur eine Vorschau auf den echten Deal, der für 2016 geplant ist. Während dieser Mission wird LightSail vollständig eingesetzt, und die Ingenieure werden endlich feststellen, ob die Segel des Raumfahrzeugs tatsächlich Sonnenwind bekommen und durch den Weltraum rasen können. Zweifellos werden die Daten, die während der ersten Testmission gesammelt wurden, dem Team dabei helfen, ein paar Falten auszubügeln.

Die Raumfahrt ist nicht einfach, und die Entwicklung eines völlig neuen Antriebssystems fügt dieser ohnehin schon großen Herausforderung eine weitere Ebene hinzu. Heute verdient die Planetary Society jedoch einen globalen Schlag, um einen mutigen ersten Schritt in eine neue Ära der Erforschung des Weltraums zu unternehmen.

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