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Im Jahr 2003 habe ich über ein Experiment gebloggt, das unglaublich nahelegt, dass unsere Langzeitgedächtnisse von Prionen kodiert werden - den missgefalteten Proteinen, die allgemein als Ursache für Rinderwahnsinn angesehen werden. Die Beweise kamen aus Studien eines Proteins (bekannt als CPEB), das eine Schlüsselrolle bei der Ablagerung von Erinnerungen in Neuronen spielt. Die Wissenschaftler fanden heraus, dass es eine Struktur wie Prionen hatte. Wenn ein normales Protein fehlfällt und zu einem Prion wird, erhält es die Fähigkeit, sich an andere Proteine ​​zu binden und sie auf dieselbe Weise zur Fehlfaltung zu zwingen. Die Fehlfaltung kann sich ausbreiten, bis sie verheerende Folgen hat - wie bei der Rinderwahnsinnerkrankung, bei der Prionen aus Kuhgehirnen in unser eigenes Gehirn gelangen. Die Entdeckung von Prion-ähnlichen Gedächtnisproteinen deutete jedoch an, dass sie möglicherweise auch eine vorteilhafte Rolle spielen könnten.

Nicht lange nachdem ich über diese Forschung gebloggt hatte, traf ich auf einen Neurowissenschaftler, den ich kenne (und der namenlos bleiben soll). Er spottete über die Prionenzeitung und wies darauf hin, dass die Autoren der Zeitung nicht zeigten, dass das Protein in Neuronen wie ein Prion wirkt. Stattdessen hatten sie nur gezeigt, dass es wie ein Prion wirkt, wenn es in Hefe eingesetzt wird. Sie haben diesen besonderen Schritt getan, weil Hefe Prionen hat, und sie hatten die Werkzeuge, um das Verhalten von Prionen in Hefe zu studieren. Es ist viel schwieriger, mit Prionen in Neuronen zu experimentieren. Aber dieser Neurowissenschaftler, mit dem ich gesprochen habe, dachte, dass er nicht an die Öffentlichkeit gegangen wäre, bis er diesen letzten, harten Schritt getan hatte.

Ich habe seitdem gewartet. In der Juni-Ausgabe von Nature Review Genetics stieß ich auf ein Dokument mit dem Titel „Prions als adaptive Kanäle für Erinnerung und Vererbung“. Einer der Co-Autoren ist Susan Lindquist vom MIT, einer der Wissenschaftler, die die Verbindung zwischen Gedächtnis und Prion hergestellt haben 2003. Eifrig auf ein Update, lese ich weiter. Und was finde ich? Es gibt viele neue Forschungen zur Rolle von Prionen in Hefe, wo sie eine wichtige Rolle in der Evolution spielen können. Aber was Prionen und Erinnerung betrifft, gibt es nichts weiter als das, was Lindquist 2003 zu bieten hatte.

Meine Geduld ist wahrscheinlich durch den heutigen Nachrichtenzyklus von Minute zu Minute unwiederbringlich geschädigt worden, aber ich muss mich fragen, warum wir uns immer noch im Prion-Memory-Limbo befinden. Ist das nächste Experiment zu schwer? Dauert es Jahre, bis es fertig ist? Oder ist die Verbindung zwischen Erinnerungen und Prionen einfach nicht da?

Gerade als ich versucht bin, die Hoffnung aufzugeben, kommt eine andere Zeitung heraus. Es kann nicht den Deal besiegeln, aber ich bin immer auf der Suche nach mehr. Die Psychiater in der Schweiz ließen sich von den ursprünglichen Prion-Memory-Experimenten inspirieren, um nach Beweisen in den Genen von Menschen zu suchen. Einige Studien deuten darauf hin, dass die Erinnerungsstärke der Menschen zumindest teilweise auf genetische Variationen zurückzuführen ist. Aber niemand wusste, um welche Gene es sich handelt. Die Psychiater haben sich also das Prion-Proteingen (PRNP) angesehen, das bei Verwechslungen Rinderwahnsinn verursacht. (Niemand ist sicher, was er in seiner normalen Form für uns tut.) Menschen haben unterschiedliche Versionen von PRNP, von denen einige anfälliger für Fehlfaltung sind als andere. Die Wissenschaftler hatten 354 Probanden genotypisiert, um zu sehen, welche Version sie trugen, und gaben ihnen einen Gedächtnistest.

In einer Zeitschrift in der Presse von Human Molecular Genetics berichten sie, dass Personen mit einem oder zwei Exemplaren der missgefalteten Version 17% mehr Informationen abriefen als Personen ohne Kopie. Dies ist aus vielen Gründen ein rätselhaftes Ergebnis, nicht zuletzt aufgrund der Tatsache, dass die ursprünglich vorgeschlagene Verbindung zwischen Prionen und Gedächtnis nicht PRNP, sondern CBEP betraf. Aber es reicht, um mehr zu wollen.

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