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Absendungen von AAS: Astronomen finden sterbende, tote und auferstandene Planeten

Anonim

Der erste Tag der Jahrestagung der American Astronomical Society hier in Long Beach war vom Leben besessen: Die Suche nach bewohnbaren Planeten um andere Sterne und die Implikation, dass das Leben im gesamten Universum üblich sein könnte. Tag zwei berührte dunkle Themen von Tod und Reinkarnation. Hier gibt es jedoch keine Metaphysik. Bei den Gesprächen ging es immer noch um Planeten - aber diesmal wurden Planeten gestört, weggeworfen, zerstört oder aus der Zerstörung geboren.

Die bemerkenswerten Studien des Kepler-Observatoriums der NASA, die ich in meinem letzten Beitrag besprochen habe, beweisen definitiv, dass die meisten sonnenähnlichen Sterne Planetensysteme haben. Aber diese Systeme erzählen nur einen kleinen Teil der Geschichte. Viele weitere Planeten werden geboren, enden aber als Waisen, weil sich Planeten zu leicht bilden. Massen von neugeborenen Planeten, die sich um den Weltraum ihrer Säuglingssterne herumtreiben, führen zu gewaltsamen Gravitationsinteraktionen, die einige von ihnen in einsame, tiefe Weltraumflugbahnen werfen. Kepler kann diese Ausreißer nicht sehen, andere Beobachtungen jedoch. Jüngsten Schätzungen zufolge könnten solche frei schwebenden Planeten die Sterne in unserer Galaxie übertreffen: Hunderte Milliarden Welten segeln durch die Dunkelheit.

Sogar die Planeten, die diesen frühen Nahkampf überleben, bleiben auf lange Sicht nicht hier. Bei dem Treffen in Long Beach erklärte Nathan Kaib von der Queens University in Ontario eine andere Möglichkeit, wie Planeten aus dem Haus geworfen werden können. Wenn ein Stern einen anderen Stern in der Umlaufbahn hat - sogar einen kleinen, sehr weit entfernten Stern -, nähert sich der Gefährte gelegentlich dicht genug, um die Dinge aufzurühren und das Chaos zu nähen. Wenn unsere Sonne einen roten Zwerg gehabt hätte, hätte er wahrscheinlich einen Ausflug nach Palookaville unternommen.

Wir müssen uns um ein solches Schicksal keine Sorgen machen. Unser Sonnensystem ist seit 4, 5 Milliarden Jahren weitgehend unverändert, was beweist, dass unsere Sonne wirklich stabil und allein ist. Es warten verschiedene Sorgen auf uns. Irgendwann wird unsere Sonne zu einem roten Riesenstern anschwellen, der dabei die Erde brät und möglicherweise die Erde verschluckt. Für uns liegt diese Verwüstung in etwa fünf Milliarden Jahren in der Zukunft. Für andere, ältere Planetensysteme geschieht dies gerade jetzt. Anfang des Jahres hatte Alex Wolszczan von der Penn State University einen roten Riesenstern beim Verdauen eines seiner Planeten entdeckt. Am Dienstag berichteten zwei andere Teams über die nächste Stufe des planetarischen Elends.

Nach der kurzen, aufgeblähten Existenz eines Sterns als roter Riese stößt er seine äußeren Schichten ab und hinterlässt seinen freiliegenden Kern - einen kompakten, aber sengenden Sternschlacker, der als weißer Zwerg bekannt ist. Ben Zuckerman von der UCLA und John Debes vom Space Telescope Science Institute, die an separaten, aber verwandten Projekten arbeiteten, fanden überzeugende Beweise dafür, dass einige Planeten während all dieser Veränderungen überleben. Bei einem Blick auf Gruppen von Weißen Zwergen stellten die beiden Astronomen und ihre Mitarbeiter fest, dass etwa 20 Prozent der Sterne mit einer Schicht schwerer Elemente überzogen zu sein scheinen, die eher wie Stein als mit Sternen aussehen. Sie kommen zu dem Schluss, dass überlebende Planeten, die jetzt diese weißen Zwerge in verrückten, kreisenden Bahnen umkreisen, einen Asteroidenregen auf die Oberfläche des Sterns schicken. Genau das könnte unser Sonnensystem auf etwa acht Milliarden Jahre reduzieren.

Auferstehung

Aber wie ich angedeutet hatte, endete der Tag mit einem Thema, das nicht den Tod, sondern die Auferstehung betraf. Wolszczan trat beim Treffen vor und sprach über Planeten, die aus extrem zerstörten Orten geboren wurden. Massive Stars enden ihr Leben in ultravioletten Supernova-Explosionen, die nichts als einen ultradünnen Brocken hinterlassen, der als Neutronenstern bezeichnet wird, nicht größer als Manhattan, aber so schwer wie die Sonne. Es scheint, als würde eine Supernova in der Nähe befindliche Planeten zerstören oder wegwerfen. Dennoch hat Wolszczan Planeten entdeckt, die drei verschiedene Neutronensterne umkreisen. In einem Fall wurde der Planet wahrscheinlich erobert. In einem anderen Fall scheint es sich um einen Begleitstern zu handeln, der zu einer Restkugel aus Kohlenstoff zusammengepresst wurde: "Es könnte ein riesiger Diamant sein", sagt er.

Der dritte Fall um einen Stern namens PSR B1257 + 12 (ernsthaft, diese Leute brauchen Hilfe bei Namen) ist der faszinierendste, weil er vier geordnete Planeten hat, die sich scheinbar gebildet haben. Sie stiegen buchstäblich aus der Asche der Zerstörung auf, sagt Wolszczan, als einige der Supernova-Trümmer auf den Neutronenstern zurückgingen und anfingen, wieder Planeten zu bilden, genau wie dies bei der Geburt von Sternen der Fall ist. Als er diese Planeten ursprünglich entdeckte, wusste niemand, was er davon halten sollte. Nun, da immer mehr Planeten auftauchen, ist die Botschaft laut und klar. Die Natur liebt es, Planeten zu machen, und fast überall, wo sie sich bilden können, bilden sie sich .

Die Vielfalt der Welten ist umwerfend, weitaus reicher als jeder, der sich vor ein paar Jahren vorstellte, und die Astronomen beginnen gerade erst, sie zu erkunden. Dieses Thema summte ständig um das Long Beach Meeting herum, und dieses Thema brummelt sicherlich durch Wolszczans Kopf. "Wir warten nur darauf, dass jemand Planeten um ein schwarzes Loch findet", sagte er mit einem eifrigen Grinsen. "Warum nicht?"

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