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Ardipithecus: Wir treffen uns endlich

Anonim

Treffen Sie Ardipithecus .

Diese Einführung hat lange gedauert. Vor 4, 4 Millionen Jahren lebte ein Hominide, der heute Ardipithecus ramidus heißt, in den damaligen Wäldern Äthiopiens. Vor fünfzehn Jahren veröffentlichten Tim White von Berkeley und ein Team äthiopischer und amerikanischer Wissenschaftler den ersten Bericht über Ardipithecus, den sie gerade entdeckt hatten. Aber es war nur ein vorläufiger Bericht, und White versprach später mehr Details, als er und seine Kollegen alle Fossilien, die sie entdeckt hatten, sorgfältig vorbereitet und analysiert hatten. "Später", stellte sich heraus, bedeutete 15 Jahre.

Ich habe bereits erwähnt, wie unmodern dieser langsam gekochte Wissenschaftsstil sein kann. Aber manchmal ist es die einzige Möglichkeit, Dinge richtig zu machen. Hinweise auf HIV zu erhalten, indem man kranke Schimpansen in freier Wildbahn beobachtet, dauert es Jahre. Und auch der Wiederaufbau eines Fossils - besonders eines, das so empfindlich ist wie Ardipithecus . Heute hat die Zeitschrift Science viele ihrer Seiten an White und seine Kollegen übergeben, die sie mit vielen Details über Ardipithecus gefüllt haben, sowie einige hervorragende Artikel der Schriftstellerin Ann Gibbons. Ardipithecus hat sich aus einer rätselhaften Sammlung von Knochen zu einem neuen Prüfstein für unsere frühen Vorfahren der Hominiden entwickelt.

Um die Bedeutung dieses neuen Looks von Ardipithecus zu erkennen, müssen Sie in die Geschichte der Jagd nach hominiden Fossilien einsteigen. In den frühen 70er Jahren war Tim White Teil eines Forschungsteams, das den damals ältesten bekannten Hominiden beschrieb: ein 3, 2 Millionen Jahre altes Fossil des Australopithecus afarensis . Was die Entdeckung besonders spektakulär machte, war die Tatsache, dass es sich dabei um eine ganze Menge eines einzelnen A. afarensis- Individuums handelte, das sie Lucy nannten.

In Kombination mit anderen Fossilien von A. afarensis erhielten Paläonthropologen ein ziemlich gutes Bild davon, wie Hominiden aussahen. Lucy war ein schimpansengroßer Affe mit einem Gehirn, das nur ein bisschen größer war als ein Schimpanse. Sie hatte noch lange Arme und geschwungene Hände und andere Merkmale, die darauf hindeuteten, dass sie noch in Bäume klettern konnte. Sie hatte aber auch Füße mit steifen, nach vorne gerichteten Zehen, eine Anpassung für das Gehen auf dem Boden.

Die Dinge standen also für ungefähr 20 Jahre. Mit der Entdeckung von Ardipithecus und einigen anderen hominiden Fossilien wurde der Rekord unserer Vorfahren jedoch um Jahrmillionen zurückgedrängt. Das älteste Fossil, das als Hominide bezeichnet wurde, Sahelanthropus tschadensis, ist zwischen 6 und 7 Millionen Jahre alt. Wissenschaftler haben jedoch nur Teile des Sahelanthropus- Schädels gefunden. Eine andere Art, Orrorin tugenensis, ist 6 Millionen Jahre alt; es wird durch wenig mehr als einen Beinknochen dargestellt.

Wissenschaftler haben viel aus diesen hominiden Fossilien aus der Zeit vor Lucy herausgefunden, aber vorher konnten sie keine sehr detaillierten Rekonstruktionen dieser Kreaturen anfertigen. Nur etwa auf der Hälfte der Reise von den ersten Hominiden bis zu uns waren die Hominiden voll im Fokus.

Ardipithecus ramidus war zunächst ein weiteres fieses Fossil aus der Zeit vor Lucy. Der erste Bericht enthielt Einzelheiten zu einem Teil eines 4, 4 Millionen Jahre alten Kieferknochens - ein bemerkenswerter Kieferknochen, aber nur ein Kieferknochen. Bald darauf fand White's Team mehr fossile Knochen, aus der Hand der Hominiden, aus dem Schädel, dem Becken, den Füßen und weiter und weiter - insgesamt 110 Teile. Diese Stücke zu finden, war jedoch nur der Anfang der Arbeit des Teams. Sie schnappten nach den Felsen, die die zerbrechlichen Fossilien umgaben. Sie benutzten einen Computer, um CT-Scans der Fossilien zu manipulieren, um herauszufinden, wie gebrochene Fragmente ursprünglich als Schädel oder Becken zusammengefügt worden waren.

All dies geschah streng geheim. Einige von uns wissenschaftlichen Schriftstellern wussten ein wenig darüber, was die Wissenschaftler vorhatten, aber wir konnten nur vermuten, wann sie endlich mit dem Fossil fertig waren. Wenn ich manchmal mit White spreche, frage ich nach, und er sagt höflich, er sei noch nicht fertig.

Wenn Sie sich die heute in Science erschienenen Papiere ansehen, können Sie feststellen, dass sie sehr beschäftigt waren. Ich werde nicht einmal versuchen, einen umfassenden Überblick über ihre neuen Ergebnisse zu bieten. In vielen Fällen lohnt sich der Aufwand eigentlich nicht, denn diese Papiere sind nur die erste Salve in einer spannenden Debatte darüber, wie sich unsere Vorfahren entwickelt haben. Ich sprach gestern mit dem Paläoanthropologen John Hawks der University of Wisconsin über ein anderes Thema, und er war schwindelig über die bevorstehende Veröffentlichung der Zeitungen. "Weihnachten morgen!", Sagte er. (Sein junger Sohn hörte ihn am Telefon ab und wurde sehr aufgeregt und verwirrt. Ich musste Hawks ein paar Minuten geben, um die Natur der Metapher zu erklären. Ich bin nicht sicher, wie gut das ging.)

Im Moment möchte ich auf einige besonders interessante Ergebnisse von Ardipithecus hinweisen.

Nette Jungs mit wenig Zähne

Diejenigen von Ihnen, die diesen Beitrag lesen, die ein Y-Chromosom haben, haben Eckzähne, die ungefähr die gleiche Größe wie die meiner XX-Leser haben. Die gleiche Regel gilt für die Zähne einiger anderer Primatenarten. Bei noch anderen Arten haben die Männchen viel größere Eckzähne als die Weibchen. Der Unterschied entspricht ziemlich genau dem sozialen Leben dieser Primaten. Große Eckzähne sind ein Zeichen intensiver Konkurrenz zwischen Männern. Eckzähne bei einigen Primatenarten werden zu scharfen Dolchen geschliffen, die Männer als Waffen in Kämpfen um Territorien und für die Gelegenheit verwenden können, sich mit Frauen zu paaren.

Männer haben stumpfe Eckzähne, die von vielen Wissenschaftlern als Zeichen dafür angesehen werden, dass die Konkurrenz zwischen Männern in unserer Hominidenlinie weniger intensiv geworden ist. Dies war wahrscheinlich auf eine Verschiebung des Familienlebens zurückzuführen. Männliche Schimpansen konkurrieren miteinander, um sich mit Weibchen zu paaren, aber sie helfen den Kindern nicht, wenn sie geboren werden. Menschen bilden langfristige Bindungen, wobei Väter Müttern helfen, indem sie zum Beispiel mehr Nahrung für die Kinder bekommen. In unserer Linie gibt es immer noch männliche Konkurrenz, aber es ist viel weniger intensiv als bei anderen Spezies.

White und seine Kollegen fanden so viele Zähne von verschiedenen Ardipithecus- Individuen, dass sie männliche und weibliche Eckzähne mit einiger Zuversicht vergleichen konnten. Die männlichen Zähne sind überraschend abgestumpft. Dieses Ergebnis deutet darauf hin, dass Hominiden sich zu Beginn unserer Abstammung von einer typischen Affengesellschaftsstruktur entfernt haben. Wenn dies darauf zurückzuführen ist, dass Männer langfristige Bindungen mit Frauen eingegangen sind und dazu beigetragen haben, junge Menschen aufzuziehen, konnte diese Veränderung eintreten, während die Hominiden noch ein sehr affenähnliches Leben führten. Ardipithecus existierte etwa 2 Millionen Jahre vor den ältesten Beweisen für Steinwerkzeuge, was darauf hindeutet, dass Technologie nicht der Auslöser für die Entwicklung von netten Hominiden war.

Gehen, einer Art; Und klettern, eine Art

C. Owen Lovejoy von der Kent State University führte die Studien an, wie Ardipithecus sich bewegte. Er und seine Kollegen argumentieren, dass das Becken seinen Oberkörper beim zweibeinigen Gehen unterstützen könnte. Es war kein fabelhafter Spaziergänger und wahrscheinlich ein schrecklicher Läufer. Trotzdem hatte es einige der gleichen Anker für die Muskeln, die wir im Becken haben und denen Schimpansen und andere Menschenaffen fehlen. Das Becken war mit anderen Worten ein Mosaik. Wir können jetzt sehen, dass Lucy einen späteren Schritt auf dem Weg zur eigenen anpassungsfähigen Anatomie darstellt.

Ardipithecus 'Füße waren auch Mosaike. Die vier kleinen Zehen waren für das Gehen auf dem Boden geeignet. Der große Zeh war jedoch immer noch zu bekämpfen, ganz wie unsere Daumen. Diese Art von großem Zeh half Ardipithecus viel geschickter als Lucy, sich durch die Bäume zu bewegen.

Aber Ardipithecus konnte nicht so gut wie Schimpansen durch Bäume klettern. Schimpansen haben viele Anpassungen in Armen und Schultern, damit sie an Ästen hängen und mit unglaublicher Geschwindigkeit senkrecht auf Bäume klettern können. Ardipithecus hatte nicht genug Hände, um sich wie Schimpansen bewegen zu lassen. Ardipithecus bewegte sich wahrscheinlich vorsichtig durch die Bäume und griff mit Händen und Füßen gleichzeitig nach Ästen.

Nur eine Erinnerung: Wir haben uns nicht von Schimpansen entwickelt

Schimpansen sind zwar unsere nächsten lebenden Verwandten, aber das bedeutet nicht, dass unser gemeinsamer Vorfahr mit ihnen genau wie ein Schimpanse aussah. Vieles, was einen Schimpansen zu einem Schimpansen macht, hat sich entwickelt, nachdem sich unsere beiden Abstammungslinien vor etwa 7 Millionen Jahren aufgeteilt hatten. Ardipithecus liefert starke Hinweise auf die Neuheit von Schimpansen.

Erst nachdem unsere Vorfahren von den Schimpansen abgezogen waren, Lovejoy und seine Kollegen, haben die Schimpansenarme die richtige Form entwickelt, um durch Bäume zu schwingen. Schimpansenarme eignen sich auch für das Gehen mit den Knöcheln, während Ardipithecus nicht die richtige Anatomie hatte, um sich bequem an den Händen anlehnen zu können. Schimpansen haben auch eigenartige Anpassungen in den Füßen, die sie besonders in Bäumen bewandern. Zum Beispiel fehlt ihnen ein Knochen, der in Affen und Menschen gefunden wurde, was die Füße versteift. Das Fehlen dieses Knochens macht Schimpansenfüße in Bäumen noch flexibler, macht sie jedoch beim Gehen auf dem Boden noch schlimmer. Ardipithecus hatte den gleichen Fußknochen wie wir. Dieses Muster deutet darauf hin, dass Schimpansen nach dem Bruch mit unseren Vorfahren den Knochen verloren und beim Klettern noch besser geworden sind.

Schimpansen erzählen uns immer noch bestimmte Dinge über unsere Herkunft. Unsere Vorfahren hatten schimpansengroße Gehirne. Sie waren haarig wie Schimpansen und andere Affen. Und wie Schimpansen trugen sie weder Schmuck noch Trompete.

Andererseits erweisen sich die Menschen in gewisser Weise als guter Stellvertreter für die Vorfahren der Schimpansen - seitdem Ardipithecus nun endlich in Sicht kommt.

[Rekonstruktionen: Copyright 2009, JH Matternes. Cover: Copyright 2008 TH White]

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